1781年3月13日夜,威廉·赫歇尔用克己的望远镜观测天空时,意外的在双子座里发现了一颗细姨异乎寻常。

仅供参考

而这颗星前人也看到过,但都置疑它是一颗恒星。赫歇尔通过接连观测,发现它在天空移动,因而不是恒星,

起先他置疑是彗星,但通过对其轨迹的准确核算,发现它的轨迹并不像彗星那么扁,最终判定它是一颗近乎圆形轨迹绕太阳旋转的新行星,取名为“天王星”。

它是太阳系里的第四号巨子,

赤道半径为2.6万公里,极地半径为2.5万公里,是个扁球体。体积是地球的65倍,质量与14.4个地球适当,归于气态巨行星,它沿着椭圆形轨迹绕太阳旋转,到太阳的均匀间隔约为19个天文单位,公转一周为84年。

天王星的自转很特别,它的赤道面与轨迹夹角为97.86度,几乎是躺在轨迹上自转的,照射北极时,北半球是夏日,太阳永不落山,没有黑夜,而南半球与之相反,跟地球是相同的。那么当太阳直射到赤道时,其他区域要么是苍茫黑夜,要么是绵长的白日,但是即使是夏日,它的表面温度也是在零下211度。

1977年3月10日发现了一次天王星掩星的独特天象,而被掩的是一个叫做SAO15867的暗星。我国、美国、澳大利亚的天文学家对这一现象进行了观测,

还发现了两条新环,而现在已知的天王星有13条环,大多数环是圆的,互相间隔较远,它们的色彩各有不同,有的出现深蓝色,有的偏红,环中大部分物质是细小的尘土,偶然也见到拳头和西瓜大的石块,中心夹杂着冰屑。

在观测中发现了一个古怪的现象:掩星前35分钟,星光一亮一暗的快速闪耀,至少闪耀了五次。通过对观测材料的细心研讨,科学家以为闪耀是星环形成的。这一发现便在第二年得到了证明。

1978年美国天文学家用5米口径望远镜在红外波段拍摄到天王星环的相片。而随后的几年天文学家共辨认出9条天王星环。这些环的特色,一是窄,宽度缺乏10公里,最宽的大约100公里;二是暗,用国际最大的天文望远镜也不能直接观测到它,因而它们是尘土环,而不叫光环。1986年旅行者2号勘探天王星时,才证明了这些环的存在。

但这颗行星的卫星也是居多的,大概有29颗,前5颗是1948年前发现的规矩行星,其自转周期等于轨迹周期,天卫一到天卫四坐落天王星赤道面上,沿着近似圆形轨迹绕着天王星运转。

1986年旅行者2号在天卫五内又发现了10颗小而暗的天王星卫星,它们也是规矩行星。

1977年后,地上和空间又相继发现一批不规矩天王星卫星,在它们的陨石坑内相继发现少数的甲烷、氨冰之类的混合物。整体数量上,较大的是天卫三(1578公里),天卫四(1522公里),天卫二(1169公里),而尺度最小的是天卫29,直径只要10公里,并且较大的卫星中有火山活动。